“Espacio” es una palabra que está continuamente en boca de todos desde que somos niños.. De hecho quizás lo esté más mientras somos niños. Y como en Hamsternauta “niños” y “espacio” van de la mano, queremos que cuando tus hijos, sobrinos o alumnos te pregunten qué es, sepas responderles con propiedad.

La película “Alien” tenía como eslogan “en el espacio nadie puede oírte gritar”. Esto es básicamente porque el espacio es un vacío (aunque no tan vacío, como veremos luego). No hay aire que respirar, y por supuesto tampoco que transmita el sonido. El clásico ruido de naves espaciales y láseres en batallas galácticas de ciencia-ficción no sería posible en la realidad. Las naves reales tampoco llevan alas ni necesitan un diseño aerodinámico, básicamente porque no hay aire sobre el que sostenerse ni con el que maniobrar.

Lo que consideramos “espacio exterior” comienza a una altitud de unos 100 km sobre nuestras cabezas. En ese límite, el envoltorio de aire que es nuestra atmósfera desaparece. Sin aire que pueda dispersar la luz que nos llega del sol produciendo un cielo azul, el espacio parece un manto negro iluminado por estrellas.

Aunque normalmente se dice que el espacio está completamente vacío, esto no es técnicamente cierto. Las enormes distancias entre estrellas y planetas están llenas de minúsculas cantidades de gas y polvo (el mismo que durante miles de millones de años se fue aglutinando para formar planetas y estrellas). Incluso las partes más vacías del espacio contienen al menos algunos cientos de átomos o moléculas por metro cúbico.

El espacio está lleno también de muchas formas de radiación, las cuales suponen uno de los mayores peligros a los que se enfrentarán los atronautas en los viajes interplanetarios. Mucha de esta radiación infrarroja y ultravioleta viene del sol. Otras, más peligrosas y cargadas de energía como los rayos X, los rayos gamma y los rayos cósmicos, que viajan a una velocidad cercana a la de la luz, vienen de sistemas estelares remotos de nuestra galaxia.

Ahora que ya sabes lo que es el espacio, va siendo hora de conquistarlo.

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